Ни в чем не повинная дверь жалобно грохнула, захлопываясь. Кристиан МакИвер выдохнул, пытаясь собраться с мыслями, прошел вглубь своей квартиры, бросил измятый пиджак на диван. Следом полетел галстук.

Светало.

Он провел в больнице большую часть ночи, но так и не дождался ничего определенного. Кристоф все время молчал, больше погруженный в свои мыли. Джереми, напротив, на слова не скупился, однако воспитание Кристиана не позволяло даже слушать подобные речи. Врачи не обращали на них внимания, занимаясь Эми.

Не разуваясь, МакИвер с ногами улегся на диван и уставился в потолок. По нажатию кнопки зазвучала Cruda sorte.

- У тебя здесь мило.

Противный скрипучий голос заставил вскочить и затравлено осмотреться. Каватина, только разойдясь, утихла.

Этого гостя Кристиан не ожидал. Тем страшнее казался его визит.

- Где вы?

Из-за перегородки, волоча левую ногу и страшно сгорбившись, вышел человек в черном плаще с капюшоном, закрывающим половину лица. Вторая половина так же не позволяла узнать его личность – он всегда носил одну и ту же старую шутовскую маску, невзирая на обстоятельства и свой наряд. И это делало его еще более жутким и неприятным.

- У тебя проблемы, мальчик, - он словно проводил ржавым ножом по еще более ржавому куску метала. Так же скрипуче, мерзко и скачуще.

- У меня? – переспросил МакИвер. – Не лучше ли устроить проблемы тому, кто слегка испортил вечер леди Иствуд? А, Шут?

Он знал, что слишком дерзок, но нервы сдавали. Происшествие с Амелией напугало.

- Стакан леди Иствуд передал ты, - напомнил Шут. – А как там оказался наркотик? Да еще и смертельная доза?

- Я не делал этого! – выкрикнул Кристиан в гневе. – У меня нет причин ее травить!

- Разве? – Шут шурщаще рассмеялся. – Если герцогиня родит наследника, ты потеряешь все свои и без того ничтожные права на власть.

- Мне эта власть не нужна. Мой отец лишь хранит место для нового герцога Иствуда.

- Будет удачно для тебя, если этот новый герцог не появится, верно?

Шут подошел вплотную и посмотрел снизу вверх. Провалы маски поглощали чернотой, от чего Шут казался потусторонним существом. Хотя сейчас Кристиан был почти уверен в том, что так и есть.

- Я этого не делал, - повторил МакИвер, стараясь заставить свой голос звучать уверенно. – И не меньше вашего хочу узнать, кто пытается убрать Эми с доски.

- Пытаешься защитить Короля? – ухмыльнулся Шут.

- Эми не Король, - тихо ответил Кристиан. – Она Королева. Ходит как хочет. Убирает с доски тех, кто ей мешает. И плевала на всю эту вашу партию. Если она захочет, она просто придет и возьмет свое. И ни я, ни отец, ни один из кругов не сможет ее остановить.

- Надеешься стоять за ее спиной?

- О, нет. Все знают, кто будет стоять за ее спиной. От того и бесятся, что герцогиня выбрала не их великие династии с родословными от пятого века даже у кошек, а выскочку из ниоткуда. И этот выскочка вот-вот станет ее мужем.

- И станет отцом нового герцога Иствуда, - МакИверу показалось, что Шут кивнул. – Верно. Ты понимаешь ситуацию, но не ее суть.

- И в чем суть?

- В том, что тебе надо найти человека.

- Который пытается убить Эми?

- Которому выгодно оставить Темплов без наследников. В том числе герцогиню лично. И если это не ты…

- Я понял.

- Тебе понадобится детектив, - Шут снова засмеялся, на этот раз громко, со скрипом. – Он наверняка не будет против.

- Не будет.

Шут прошелся к дивану, словно по собственной квартире, и взял в руки рульт от стереосистемы.

- Ах, Изабелла, - пробормотал он. Квартира заполнилась голосом Дженнифер Лармор. – Изабелла.

Кристиан молчал, не зная, стоит ли еще донимать Шута. Казалось, что все вопросы были улажены, но в то, что Шут решил просто насладиться оперой, верилось слабо.

- То, что я дал тебе задание не означает, что ты можешь вздохнуть спокойно, - дослушав кавантину произнес Шут. – Стакан передал ты. И в моем списке ты первый, МакИвер.

- А большой список? – не сдержался Кристиан.

- Минимум из восьми пунктов, - насмехаясь, ответил гость. – Твоя фамилия в нем дважды. На первом и втором месте.

Давая понять, что разговор окончен, Шут направился к выходу. Замерший МакИвер наблюдал за ним, надеясь найти хотя бы одну подсказку к личности этого человека. Если это, конечно, был человек.

Как только Шут оказался за дверью, МакИвер бросился к мониторам системы видеонаблюдения, но и здесь его ожидало разочарование. Шут испарился, словно никогда и не был здесь. Кристиану оставалось только выругаться.

Он крупно влип. И с каждой минутой осознавал это все отчетливее.

В аккуратной лаборатории я ощущал себя инородным телом. Возможно из-за того, что в этом царстве порядка и формул я терялся и боялся лишний раз даже прикоснуться к чему-то. А возможно все дело было во взгляде милой кудрявой шатенки, прожигавшем меня насквозь.

- Привет, Ирландия, - стараясь с ходу завоевать ее расположение, я протянул ей бумажный пакет. – Сегодня с яблоками.

- Допустим, - непробиваемо произнесла она, впрочем, забрав пакет. – Дальше?

Юлить с ней было еще опаснее, чем с Эми, поэтому я решил сразу перейти к делу.

- Результат есть?

- Сколопамин, как и ожидалось, - девушка махнула рукой, приглашая меня пройти следом за ней. – Но это ты и сам мне сказал. Концентрация зашкаливала, но и до этого ты без меня догадался.

- Нужно было убедиться. Странный выбор, чтобы убить кого-то, не считаешь?

- Не в моей компетенции, - ирландка поставила пакет на стол и заглянула в шкаф, чтобы достать чашки. – Вот если тебе понадобится избавиться от трупа, тогда обращайся.

Словно все очарование Ирландии сконцентрировалось в одной маленькой девушке.

- И все же, - я продолжил размышлять, пока она заваривала чай. – Не проще было взять обычный яд?

- Не хотели убивать, но прогадали с дозировкой? – предположила девушка. - Непрофессионал вполне мог перепутать. Хотя нет. Забудь. Надо быть слепым безруким эпилептиком во время припадка, чтобы спутать дозировку в таком масштабе. Или тобой.

- Эй!

- Просто признай, что ты ходячая катастрофа, Крис, и не будем продолжать этот спор, - ирландка мило улыбнулась и поставила передо мной чашку.

- Всю жизнь будешь вспоминать тот кофе, да, Карен?

- Только пока ты не вытворишь чего-нибудь еще, Олридж.

Стоило всего раз случайно пролить кофе на ее драгоценные пробирки с реактивами и вот я уже враг народа номер один, и вынужден каждый раз подмазываться к ней с помощью выпечки Бена. Поразительная несправедливость.

- Есть дело к тебе. Еще одно.

- Естественно, - Карен усмехнулась и открыла пакет. По лаборатории разнесся запах яблочных сконов. – Ты не приходишь просто так.

- Ты же химик, - я изобразил свою самую очаровательную улыбку. – И знаешь, что нужно делать с людьми после отравления.

- Я химик, а не медик. И людей после отравления нужно везти в больницу. А если тебе нужна сиделка, Олридж, мог бы сказать об этом сразу, не выдумывая глупостей.

- Мне нужна сиделка для самой невыносимой, вздорной и скандальной женщины в мире, которую несколько дней назад отравили наркотиком, - честно сказал я.

- Что мне за это будет, Олридж? Или ты думаешь, что буду исполнять любую твою просьбу за еду?

- Попросишь у нее сама что-нибудь, - глаза Карен заинтересованно заблестели. – Скажешь, что это я пообещал. И не спрашивай, что со мной после этого будет. Спонсорство для твоей лаборатории я выпрашивал месяц.

- Эта женщина спонсирует мою лабораторию? – оживилась ирландка. – Да даже если она ест младенцев на завтрак, она лучшая из людей!

Какой-то частью своего сознания я уже начал осознавать масштаб катастрофы, которая случится, если они подружатся.

- Только не шути про младенцев при ней, - предупредил я на всякий случай. – И вообще не заводи тему детей.

- Не любит?

- Не к месту.

- Как скажешь, Олридж, - согласилась Карен. – А теперь заткнись и не мешай мне завтракать.

- Сейчас полдень.

- Я. Завтракаю. Все.

Не решаясь возразить такому ее тону, я придвинул свою чашку.

Просить помощи не хотелось, но ночные обстоятельства поменяли все мои планы. Вместо спокойного обдумывания того, кому именно выгодно убрать Эми, вместо поиска тех, кто торгует нужным наркотиком, я лихорадочно искал сиделку для своей леди.

Она появилась среди ночи, переполошив Бена стуком в дверь. Бледная и продрогшая, в больничной одежде, она совершенно не помнила, как оказалась рядом с нашей квартирой. Звонок от Джереми о том, что его подопечная сбежала из больницы, запоздал всего на пару минут.

Мы с Беном вместе успокоили ее истерику и с трудом уложили в постель. Когда мы остались наедине, она вновь разрыдалась. Горько, с беспомощностью и злобой. Мне оставалось только обнимать ее, не говоря ни слова, потому что никакими словами нельзя было успокоить ее боль.

Из-за передозировки у Эми случился выкидыш.

Успокоилась она только ближе к рассвету, уснув у меня в руках, пока меня прожигала насквозь злость вперемешку с ненавистью к еще неизвестному мне человеку, который отнял у нас несколько месяцев жизни и почти достигнутую цель.

Надолго ее не хватило. Спустя пару часов герцогиня очнулась ото сна и снова попыталась понять, что вообще происходит. Разумеется, безуспешно. Я понимал, что она ощущает, но лезть со своим пониманием не стал. В ее состоянии взрыв был возможен из-за любого неосторожного слова, и стоило избегать этого. И я, сама герцогиня понимали, что в нынешнем состоянии она способна натворить уйму глупостей, о которых после будет жалеть, и которые приведут к еще большим глупостям.

Мы проходили через это однажды. Давно. Как порознь, так и вместе.

Попрощавшись с Карен, я отправился в поместье Иствуд. Не то чтобы нахождение в зале, где происходил прием, могло как-то помочь мне найти того, кто пытался покончить с Эми, но я мог бы вспомнить что-нибудь полезное. И понять, с чего начинать поиски.

Я был не один. На правах лучшего друга герцогини, Кристиан вызвался помогать мне. И это немного воодушевляло.

- Соберешь улики? – полюбопытствовал МакИвер, когда я прошелся по помещению, пытаясь найти место, на котором мы с Эми стояли за пять минут до случившегося.

- Вспоминаю, - отозвался я. – Встань как тогда. Чуть правее… нет, теперь левее. Да, так. Как и тогда.

- Зачем тебе это?

- Так устроена моя память, - терпеливо пояснил я, мысленно погружаясь в атмосферу того вечера. – Мне нужно вспомнить, что происходило и в какой последовательности. Понять, кто и как мог подстроить отравление.

- Меня ты тоже подозреваешь? – он усмехнулся как-то нервно.

- Нет. У тебя нет причин делать это. А если бы и были – ты можешь сделать это в любой момент, тихо и незаметно. Никто даже не понял бы. Здесь кто-то, кто мог попасть близко к Эми только на приеме.

Закрыв глаза, я воссоздал картину того, как Эми направляется к моей матери, на ходу глотая злополучный сок. Как она падает под действием наркотика. Отмотал события назад, к тому моменту, как Кристиан принес стакан.

Ничего. В голове не складывалось ни одного приличного варианта.

- Сколопамин, - напомнил Кристиан. – Как ты понял?

- Довелось однажды испытать на себе. Мерзкая дрянь. Два дня выпало из жизни, а потом…

Я умолк, решив не погружаться в воспоминания. В этом не было смысла, особенно сейчас. Да и прошлое уже было не исправить.

- И по Эми ты все понял?

- По поведению, - я тряхнул головой, отгоняя остатки выстроенного видения. – Она была безвольной куклой, делала, что говорят и не понимала, что говорит. Хорошее состояние, чтобы заставить ее что-то сделать, но слишком глупый способ убить.

- Почему?

- Много вопросов. Это наркотик воров и насильников, и он вызвал бы подозрения. Тот же героин был бы эффективнее и незаметнее, в случае с Эми.

- А ты уверен, что нужна была незаметность?

МакИвер резко умолк и настороженно посмотрел на меня. Кажется, в наши головы одновременно попала одна и та ж мысль.

Возле двери в квартиру Карен ненадолго остановилась в нерешительности. Сейчас, когда все было так близко и все неотвратимее, девушка засомневалась в том, стоило ли идти на поводу у этого наглеца Олриджа.

- Будем считать это научным экспериментом, - вздохнув, пробормотала она и потянулась к звонку.

Практически сразу за дверью раздались звуки шагов, а затем перед Карен возник гигант. Всегда спокойно относившаяся к своему невысокому росту девушка почувствовала, как у нее стремительно развивается комплекс.

- Эм. Привет? – довольно удивленно произнес гигант, с высоты рассматривая гостью.

- Я к герцогине Иствуд, по приглашению Кристофа, - деловито отчеканила ирландка. - Войти можно?

- Карен О’Нил? – уточнил парень, отходя чуть в сторону и освобождая проход. – Я Бен.

- Миленько, - отозвалась девушка, смерив его взглядом. – А герцогиня?..

- В спальне, - Бен указал на нужную дверь и Карен, решив не тратить больше время на разговоры, направилась в комнату.

«Дуболом, - мысленно припечатала она нового знакомого. – Настоящий дуболом. Но симпатичненький».

«Выскочка и выпендрежница, - недовольно думал Бен, уставившись в спину ирландки. – Прям как Олридж в юбке. Только милая».

Мысленно выяснив отношения, оба занялись своими делами.

Как только дверь спальни захлопнулась за ее спиной, Карен растеряла всю свою напускную наглость. Ей предстояло столкнуться с самой жуткой женщиной на свете. Если, конечно, Кристоф не соврал.

На кровати зашевелилось одеяло.

- Ну, - требовательно донеслось из него. – Он сказал тебе, что я самая главная стерва Шотландиии и сожру тебя живьем?

- Д-да? – только и смогла выдавить ирландка.

- Он приуменьшил.

Из одеяла сверкнули любопытные глаза, но вылезать никто не спешил. Карен тоже не торопила события и оставалась на своем месте.

- Вы – Амелия?

- Да. А ты – Карен? – одеяло горой возвысилось над кроватью. – Не нервируй меня и садись рядом.

Пришлось послушаться и присесть на краешек. Герцогиня пока не спешила раскрывать свое лицо, оставаясь безопасном в коконе.

На несколько минут повисло напряженное неловкое молчание. Наконец, ирландка не выдержала и тяжело вздохнула, опустив голову.

- Я не знаю, что я здесь делаю, - протянула она.

Одеяло засмеялось и из него показалось бледное лицо Амелии. Она растягивала в улыбке потрескавшиеся губы, но по красным глазам было видно, что эта улыбка дается ей с трудом.

- Поддалась на обаяние Олриджа?

- Можно и так сказать.

- Подлец, - вздохнула герцогиня. – Абсолютный подлец.

- Он попросил присмотреть за вами, - заступилась ирландка.

- Тобой, - поправила Амелия. – Я не настолько ужасная, как он тебе сказал. Наверно.

- Но я не медик. Я – химик. И понятия не имею, как помочь, - честно сказала Карен. – Могу только сидеть здесь и разговаривать.

- Именно это от тебя и требуется, - Эми придвинулась ближе к ней. – Крис обещал, что с тобой мне будет интересно.

Карен еще раз внимательно посмотрела на герцогиню. Смогла рассмотреть на ее лице тонкие, едва видные следы от шрамов, сеточкой покрывавшие кожу, темные круги и воспаленные глаза.

Не совсем то, чего она ожидала, привыкнув к образу с обложки журнала, который однажды Кристоф забыл в ее лаборатории.

- Я даже не знаю, что интересного могу рассказать, - ирландка пожала плечами.

- Расскажи, на что тратишь мои деньги? – попросила Эми.

- Ох, - у Карен заалели щеки. – Наша лаборатория занимается изучением фотохимической активности соединений, в основном, ароматических лактонов, а точнее…

- Стоп! – резко прервала Эми. – Я перестала понимать после слова «лаборатория».

- Ох, - повторила О`Нил, прежде чем расхохотаться.

Пару секунд Эми с недоумением смотрела на свою «сиделку», а потом начала хохотать вместе с ней.

Одеяло спало с ее плеч вместе с безразмерным халатом, явно позаимствованным с плеча Кристофа. Амелия тонула в нем, не могла удержать его на себе. Халат сползал, постоянно обнажая плечи и открывая татуировки. Некоторое время это обстоятельство слегка смущало герцогиню, однако вскоре она перестала обращать внимания на свою наготу.

- Ты забавная, - наконец, смогла выговорить Эми. – Почему Крис раньше тебя прятал?

- Боялся, что мы найдем общий язык? – предположила ирландка.

Девушки снова рассмеялись, чувствуя необычайную легкость, словно они были знакомы уже не первый год. Шум не остался незамеченным.

- Вы в порядке? – заглянув, поинтересовался Бен. В него тут же полетел тюбик крема, ловко запущенный Амелией. Он увернулся и, усмехнувшись, скрылся.

- Предатель, - припечатала герцогиня.

- Ты сама его отпустила! – приглушенно донеслось из-за двери.

В ответ Эми запустила в дверь еще одну баночку.

- Поганец.

- Высокие у вас отношения, - отметила О`Нил.

- Я на него злюсь, - пояснила герцогиня. – Немного. Ненадолго. Пусть страдает.

По доносившемуся из соседней комнаты пению можно было полностью оценить весь уровень страданий Бена.

- Из-за чего? – полюбопытствовала Карен.

- Он должен был остановить Криса, а не помогать ему сбежать! – возмутилась Амелия. – И не напоминать мне о том, что я сама его отпустила.

Глаза герцогини наполнились слезами и она отвернулась.

Скрывать боль и делать вид, что все приходит в норму, оказалось невыносимо. Эми честно старалась успокоить себя, не дать себе упасть обратно в пропасть, из которой так долго выбиралась, но дурные мысли, паразитами сидевшие в голове, не оставляли ей шанса. К горечи потери примешивалась отрава, годами питавшая ее разум.

Кристоф не вернется.

Кристоф ушел, потому что больше не хочет ее видеть.

Кристоф не хочет быть рядом, потому что она неполноценна.

Кристоф понял, что она портит ему жизнь.

Ее собственный, с таким рвением выстроенный миф о «не-отношениях» разрушался, осколками больно разрезая ее душу. И чем сильнее было осознание, тем глубже оказывались раны.

- Все в порядке? – осторожно поинтересовалась Карен, прикасаясь к плечу Эми.

- Нет, - прошептала герцогиня, надеясь, что получится закрыться и спрятаться. – Я просто… просто еще не отошла. Сейчас. Дай мне минуту.

Она попыталась привести себя в порядок, собраться и вытереть слезы. Еще раз через силу улыбнулась ирландке и хотела что-то сказать, но в ситуацию неожиданно вклинился Бен.

- Дамы, - с преувеличенным энтузиазмом произнес он. – К вам гостья.

Ему пришлось чуть отстраниться, пропуская посетительницу к ним в комнату. Видимо, узнав ее, Эми, неожиданно для Карен, пискнула и снова накрылась одеялом с головой.

Женщина, вошедшая в комнату, напоминала ураган, торнадо. Она была подчеркнуто красива, без вычурности и стремления казаться моложе своего возраста, что только придавало ей шарма. Она могла одной мимикой сказать больше, чем многие знакомые О`Нил в полуторачасовом монологе. И ее недовольный и удивленный взгляд заставил ирландку съежиться.

Разумеется, Карен знала ее. После нескольких месяцев общения с Кристофом было бы странно не знать, как выглядит Марсела Олридж.

- Добрый день, - поздоровалась она, подходя ближе. – Вы, юная леди, должно быть Карен?

- Да, - отозвалась ирландка. – Здравствуйте, миссис Олридж.

- Марсела, - поправила она. – Мы не на светском вечере, дорогая.

Карен кивнула, принимая замечание к сведению.

- Миледи, - продолжила Марсела, присаживаясь возле О`Нил и обращая свое внимание на одеяло. – Вам не три года. Извольте выбраться из своего убежища.

Одеяло дрогнуло, чуть качнулось, а затем упало на кровать, открывая взгляду миссис Олридж бледную испуганную девочку с дрожащими губами, которая вроде как должна быть герцогиней Иствуд.

- Зачем вы здесь? – тихо спросила она.

- Мой сын просил меня проследить за твоим состоянием, - ответила Марсела. – И, вижу, что не зря.

- Я в порядке.

- Это ложь, - спокойно продолжала миссис Олридж. – Ты не можешь быть в порядке после наркотика и побега из больницы.

- Я не могу там находиться! – запротестовала Эми. – Мне страшно. И там… они…

Она хотела сказать еще что-то, но ее речь оборвалась, перейдя во всхлип, а затем – рыдания. Она закрыла лицо ладонями, согнулась, касаясь лбом кровати.

Ненадолго вырваться из Итона было настоящим облегчением. Влияния отца и стараний самого Мика оказалось достаточно, чтобы ему без проблем разрешили покинуть колледж на две недели. Внеплановые каникулы обещали быть увлекательными и насыщенными, однако все планы нарушил торжественный вечер в поместье Иствуд, на котором пытались отравить хозяйку. Разумеется, это не могло пройти мимо его семьи. Старший брат, как ужаленный, носился по городу, пытаясь разыскать того, кто покушался на его ненаглядную герцогиню, а мама, поддавшись на уговоры, отправилась сидеть с этой самой герцогиней, сбежавшей из больницы. Отец честно пытался сделать всю эту ситуацию менее неловкой, но в итоге и сам пропал по срочному вызову с работы.

Мик внезапно оказался предоставлен самому себе, и отчасти это обстоятельство даже радовало его. В конце концов, встретиться со старыми друзьями ему тоже хотелось, и теперь на это было больше времени.

Неспешно Мик прошелся от дома, до их постоянного места встречи в парке Барроуленд. Несмотря на будний день, почти вся его компания решила прогулять школу, чтобы собраться вместе. Не хватало только одного человека.

- А где Таня? – поинтересовался Мик, когда друзья закончили обнимать его. – Договаривались же собраться все.

- Таня теперь не с нами тусуется, - фыркнул Скотт, самый младший в их компании. – У нее новые «друзья».

- Не нагнетай, Скотт, - одернула Кэрол, которую Мик всегда считал самой разумной. – У Тани проблемы.
- С мозгами, - не удержался Скотт.

- Скотт!

- Что случилось? – нахмурившись, спросил Мик. – Меня не было всего полгода.

- Таня теперь зависает с фанатиками на Линдсейбег-роуд, - пояснила Клэр. – У нее были… трудности.

- И ее затащили в секту? – возмутился Мик. – Как вы это допустили?

- Когда мы поняли, что что-то идет не так, ей уже знатно промыли мозги, - Рори, до этого молчавший, подал голос. – И говорить ей что-то стало бесполезно. Не думай, что мы не пытались.

- И конечно, об этом нельзя было написать? – с каждой минутой юный Олридж раздражался все сильнее. – Или позвонить? Я бы попробовал помочь!

- Прости, - тихо проговорила Кэрол. – Мы не думали, что все будет так серьезно, как сейчас. А потом в этом уже не было смысла.

- Понятно, - пробормотал Мик. – Понятно.

Вся радость от встречи с друзьями сошла на нет. Осталось только противное чувство того, что ему слишком многое недоговаривали, слишком многое скрывали. Их подруга оказалась в беде, но никто не соизволил даже попытаться сделать что-нибудь.

Мик понимал, что все придется взвалить на свои плечи. Не зря же он брат лучшего детектива в этом городе.

С полки упала очередная книга, и я невольно вздрогнул. Кристиан продолжал методично уничтожать порядок в своей квартире, пытаясь найти то, чего там быть не должно.

- У тебя, кстати, мило, - хмыкнул я, переворачивая ящик из стола. – Ну, было.

МакИвер криво усмехнулся, заканчивая с книгами.

- На самом деле у меня здесь проходной двор, - уточнил он. – Так что громи все, не стесняйся. И напомни, что мы ищем?

- Ампулу, которой не должно быть в твоем доме, - повторил я. – Или пузырек.

- Зачем мне хранить пузырек с отравой, если я ее уже использовал? – возмутился Кристиан.

- Тебе может, и не пришло бы в голову хранить его, - в столе оказалось пусто, впрочем, как и везде. – Но это все планировал не ты. Тебя хотят подставить.

- Или тебя, - услужливо напомнил МакИвер.

- Или меня, - согласился я. – Что вообще не вяжется.

- Тем не менее. У тебя хотя бы мотив есть.

- Наследство? – фыркнул я. – Меня даже нет в ее завещании. Ни в одном пункте.

Его брови удивленно изогнулись.

- Но, - чуть подумав, произнес он. – Кто знает об этом, кроме тебя и Эми?

- Джереми и ее адвокат, Джоди, - я закончил со столом и осмотрелся в поисках места, где мы еще не порылись. – Теперь еще ты. Больше никто.

- Поэтому подставить тебя явно хорошая идея.

- Но стакан передал ты, - напомнил я. – Значит, и тебя есть резон подставлять.

Кристиан с интересом взглянул на меня, отрываясь от опустошенного книжного шкафа.

- Найди логичность там, где ее нет, детектив.

- Пожалуйста, - я окинул его взглядом, выдерживая паузу. – Ты не так давно вернулся из Штатов, долго не общался с Эми, и тут узнаешь, что у нее давние серьезные отношения, она собирается родить ребенка и тебе ничего не светит. От ревности и злости у тебя снесло крышу, и ты решил, что леди Иствуд не должна достаться никому. Логично?

- Относительно, - не стал отрицать Кристиан. – Но все же. Мы ничего не нашли у меня в квартире.

- В смысле?

- Мы уже все обыскали, детектив, - уточнил он. – Я чист. Что не очень хорошая новость для тебя.

Я сглотнул, переваривая его слова.

- Нужно позвонить.

- Кристоф? – насторожился Кристиан.

- Поедешь ко мне, - продолжил я. – Возьмешь Бена и еще кое-кого. Разворошите кабинет. Да. Скорее всего в кабинете. Туда проще попасть.

- А ты? – уточнил Кристиан.

- Встречусь с Дэном. Он должен свести меня с нужным человеком. Я в Aluminium, если Эми спросит.

- Не хочешь сказать ей лично?

- Скажу, конечно, - я удивленно посмотрел на МакИвера. – Но будет лучше, если ты подтвердишь это. И еще лучше – если не разрешишь ей сорваться туда.

- Боишься?

- За нее, - уточнил я. – Ей лучше было оставаться в больнице. Под присмотром.

- Попробовать убедить ее вернуться? – предложил Кристиан.

- Если тебе нравится заниматься бесполезными вещами.

Я достал телефон и нашел нужный контакт. Несмотря на то, что у меня дома уже находилась толпа народа, свежий взгляд не помешает.

- Мик, есть дело.

Все-таки в том, что у тебя есть младший брат, уйма плюсов.

Утомленная беседой герцогиня уснула, а потому Марсела и Карен переместились на кухню. Бен не стал мешать им своим присутствием и скрылся в комнате. Потратив некоторое время, чтобы изучить быт своего сына, миссис Олридж осталась относительно удовлетворена, и вернулась к растерянной ирландке.

- Мальчишки.

- Что? – Карен подняла взгляд на женщину.

- Совершенно не умеют расставлять приоритеты, - пояснила Марсела. – Например, мой сын. Искать убийц – не его дело. Его дело – быть рядом со своей девушкой, из-за которой он столько времени трепал нервы и мне, и отцу.

- Он хочет, чтобы она была в безопасности, - предположила О`Нил.

- Это не отменяет того, что я устрою ему головомойку.

Карен засмеялась. Против прочистки мозгов Кристофу она ничего не имела.

Хлопнула входная дверь, и женщины насторожились. О том, что появится кто-то еще, Кристоф не предупреждал.

- Ау! Кто-нибудь дома?

Миссис Олридж тепло улыбнулась.

- Мишель, mon chéri, - позвала она. – Что ты здесь забыл, и как твоему брату удалось забрать тебя у друзей?

В проеме показался долговязый подросток, и Карен снова невольно начала комплексовать. Ее 5 футов роста казались ничтожными в сравнении с высоченным младшим Олриджем. И, словно издеваясь, откуда-то еще и нарисовался такой же здоровенный Бен.

- Мик? Ну ты и вымахал, приятель, - сосед Криса заключил парнишку в объятия. – Почему не в школе?

- Отпросился, - ответил Мик. – А Крис очень хорошо попросил помочь.

- С чем? – Марсела прищурилась.

- Сказал, что надо обыскать кабинет, пока это не сделала полиция. Я не очень понял, зачем, но вроде как еще должен приехать его друг.

Бен нахмурился, всем своим видом показывая недовольство ситуацией. Его лучший друг опять ввязался в сомнительную авантюру, пусть и не по своей воле, и теперь лихорадочно надеялся выплыть. Отчасти, чужими руками.

- И что надо искать? – подала голос Карен, не очень рассчитывая на то, что ее заметят. С такой-то высоты.

- Крис не сказал, - отозвался Мик. – Видимо, это не телефонный разговор. Дождемся его друга и узнаем больше, наверно.

Бен кивнул, соглашаясь с подростком, а затем, вспомнив, что он один из хозяев этого дома, сделал приглашающий жест.

- Чаю? Или пообедаешь?

- Было бы неплохо, - согласился Мик.

Он прошел на кухню, сел за тол напротив Карен и чуть смущенно улыбнулся, понимая, что так и не знает ее имени.

- Карен, - избавила его от неловкости ирландка. – А ты тот самый умный Майкл, который учится в Итоне?

- Крис рассказал? – недовольно пробурчал парнишка.

- Он тобой гордится, - Карен улыбнулась.

- Видимо, очень глубоко в душе, - скептически хмыкнул Мик, за что тут же получил тычок от матери. – Ай!

- Где твой братец, позволь спросить?

- У него какое-то дело с ПиДжеем в пабе, - отозвался Олридж-младший.

Бен поставил перед ним тарелку, и подросток предпочел заняться едой, чтобы не отвечать на вопросы. Тем более, ответов у него было не так уж много.

Она проснулась от ощущения, что в комнате кто-то есть. В полудреме вытянула руку, надеясь, что это Кристоф закончил все свои дела и вернулся к ней. И разочаровано выдохнула, когда его не оказалось на другой половине кровати.

- Крис, - позвала она, поворачиваясь в сторону, в которой чувствовала присутствие.

Чья-то ладонь в перчатке из грубой кожи зажала ей рот, вызывая острый приступ паники. Окончательно проснувшись, Амелия попыталась закричать, оттолкнуть человека, так бесцеремонно ворвавшегося к ней, но страх полностью сковал ее тело. Она боялась даже открыть глаза.

- Не стоит паниковать, моя госпожа, - голос казался знакомым, но Эми не могла вспомнить, где слышала его раньше. – И прошу простить меня за мое появление.

Ей потребовалось несколько секунд, чтобы отогнать волну ужаса и открыть глаза.

Перед ней сидел человек в нелепом черном плаще с капюшоном и старой маске, полностью скрывавшей его лицо. Герцогиня дернулась, больше от недовольства, чем от страха и шумно выдохнула через нос, вызывая у незваного гостя легкий смешок. Это разозлило Амелию окончательно и она резко села, скинув чужую руку.

- Что за маскарад?

- Как я уже говорил, прошу простить меня, миледи, - повторил посетитель. – Я не хотел, чтобы вы привлекли внимание, испугавшись.

Его голос оказался неожиданно приятнее, чем Эми помнила. Впрочем, последняя их встреча была слишком давно, и герцогиня догадывалась, что сейчас перед ней, скорее всего, совсем другой человек.

- Это не повод насмехаться надо мной, Шут!

- И снова прошу прощения. Я не ожидал, что вы настолько испугаетесь старика, которого когда-то давно оттаскали за волосы. Впрочем, вы были столь юны тогда…

Воспоминание из детства заставило Амелию улыбнуться и снова почувствовать себя в безопасности. В голове слишком четко отложились слова отца о том, что Шуту можно доверять больше, чем самой себе.

- Зачем вы здесь? – поинтересовалась леди Иствуд.

- Хотел лично убедиться в том, что вам больше ничего не угрожает, миледи, - ответил Шут. – Вы правильно поступили, покинув больницу.

- Почему?

- Там вы легкая мишень. А я уверен в том, что тот, кто хочет вашей гибели, не остановится на одной попытке.

- В моей смерти нет смысла, - Эми вздохнула и отвела взгляд. – Я не управляю Орденом. Не влияю на политику. И не уверена в том, что когда-нибудь буду.

- Но вы Амелия Темпл. И в любой момент можете забрать положенную вам власть. Разве нет?

- Какой смысл в этой власти? – вспылила герцогиня. – Я готова отдать все Дэвиду, лишь бы меня оставили в покое и дали возможность…

Она осеклась, не зная, стоит ли говорить с Шутом о том, что произошло.

- Ребенок, - протянул гость. – Разумеется. Проблема в том, мое дитя, что тебя никогда не оставят в покое. Ты герцогиня Иствуд, дочь Артура Темпла, его единственная наследница. Его кровь. И твой ребенок будет его наследником. Есть люди, которые боятся тебя и того, что ты сможешь родить сына. И ты знаешь, что это означает для власти Дэвида МакИвера.

- Ему придется ее отдать, - Эми кивнула.

- Не думай, что тебе и детективу удалось держать свои планы в тайне. Ведь в Швейцарии с тобой был человек, который знает все твои секреты, так?

- Кит? – леди Иствуд недовольно нахмурилась. – Он никогда не предаст меня.

- Знаешь, Амелия, - Шут странно усмехнулся. – Твой отец был великим человеком. Мудрым, великодушным, смелым. Он готов был разрушить старые порядки ради тебя. И разрушил бы, если бы не совершил всего одну ошибку, которая его и погубила.

- О чем вы?

- Никогда не доверяй МакИверам, если не хочешь повторить его судьбу, - прошептал Шут. – И никогда не думай, что Кристиан может быть верен кому-то кроме своего отца.

- Подождите, - Эми схватила его за руку, боясь, что он уйдет раньше, чем она успеет задать свой вопрос. – Что значит «погубила»?

Шут с легкостью вывернул свое запястье из ее ладони и отошел назад.

- Ты похожа на Маргарет. Такая же ледяная принцесса, которой все должны угождать. Но в тебе есть сталь Темплов. Лучшего правителя у Ордена не может и быть. Подумай об этом, девочка.

- Хватит говорить со мной загадками! – прикрикнула герцогиня.

Расхохотавшись, Шут проворно отскочил назад и неожиданно для Амелии скрылся в оконном проеме. Девушка вскочила с кровати, подбежала к окну, но ее ожидало разочарование. Шут словно испарился.

- Тоже мне, старик, - проворчала Эми. – Чертов Орден.

За дверью послышались шаги.

- Эми? – Бен, по своему обыкновению, вошел без стука. – Ты в порядке?

- Да, - соврала она. – Душно стало. Решила окно открыть.

- Мне показалось, что ты кричала.

- Плохой сон, - герцогиня вымучено улыбнулась. – Все еще не отошла от этой дряни.

- Пойдем к нам? – предложил Бен. – Там есть один новый гость. Тебе понравится.

- Гость? – насторожилась Амелия.

- Гость.

- А зовут его?..

- Майкл Тимоти Олридж, если тебе это важно, - Бен усмехнулся, а в следующую секунду вжался в стену, спасаясь от того, чтобы леди Иствуд случайно его не сбила. Затем послышался счастливый возглас и сдавленный писк, возвестивший о том, что Амелия добралась до своего любимчика. Бен уже хотел поспешить к нему на помощь, но в это время в дверь позвонили.

Оставалось понадеяться, что у Мика в запасе есть еще пять минут, прежде чем Эми задушит его от избытка чувств.

За дверью оказался недавний клиент Кристофа.

- Кристиан, - напомнил он свое имя, разглядев замешательство Бена. – Крис должен был предупредить.

- Память – его слабое место.

- Не сомневаюсь, - Кристиан прислушался и вопросительно поднял взгляд. – Что-то происходит?

- Леди Иствуд, - сосед Кристофа усмехнулся. – И кто-то, кому не удалось от нее спастись.

Указав очередному гостю в сторону кухни, Бен запер квартиру, надеясь, что больше никто не решит почтить их визитом, и направился следом.

- Эй! – возмутился Кристиан, едва оказавшись в одной комнате со всеми. – Меня ты так не встречаешь!

Его возмущение вполне можно было понять: Мик оказался в объятиях леди Иствуд без права на освобождение, возмущение и помощь от других присутствовавших.

- Тебя я вижу каждый день вот уже месяц, - отозвалась Эми. – А Мика я не видела полгода.

- Четыре месяца, - уточнил подросток.

- Не важно, - Амелия сжалилась и отпустила его. – Я все равно соскучилась по тебе.

Младший Олридж что-то пробурчал и, на всякий случай, сел за стол поближе к Марселе.

- Амели, - окликнула миссис Олридж. – Тебе стоит вернуться в постель.

- Вернуться в постель, когда Кристоф собрал здесь всех вас? Ни за что! – заявила герцогиня, разворачиваясь в ее сторону и теряя равновесие.

Она бы непременно упала, если бы Кристиан и Бен вовремя не оказались рядом.

- Знаешь, - МакИвер осторожно приобнял ее, поддерживая иллюзию того, что она сама может стоять на ногах. – Мне кажется, стоит послушать леди Олридж.

- Хотя бы молодой человек имеет здравый смысл, – назидательно произнесла Марсела.

- К черту здравый смысл! Пусть лучше скажет, зачем он здесь, - не сдавалась Эми. – Хотя я просила присмотреть за Крисом.

- Именно этим я здесь и занимаюсь, - МакИвер улыбнулся. – Кто-то, похоже, хочет подставить нас с ним.

- То есть? – насторожился Бен.

- Мы перерыли мою квартиру, но ничего не нашли, - продолжил Кристиан. – Сколопамин могли подбросить кому-то из нас двоих. Самые очевидные варианты. И если ничего нет у меня, стоит покопаться здесь.

- Поэтому здесь химик, медсестра и Мик, - догадался Бен.

- Я-то тут при чем? – пробурчал подросток.

- Свежий взгляд, - подала голос Карен, до этого наблюдавшая за такими разными собеседниками. – Кроме того, лишние руки не помешают, я думаю.

- Он что, все продумал? – удивился МакИвер. – Заранее?

- Тебе стоит к этому привыкнуть, - посоветовала Амелия. – Олридж не так прост, как кажется. А просьбы присмотреть за мной – так, предлог, чтобы всем было стыдно отказаться. Чертов детектив.

Праведный гнев окончательно измотал герцогиню, и она уже открыто держалась за Кристиана, чтобы не потерять равновесие. Заметив это, он осторожно потянул ее в сторону.

- Лучшее, чем ты поможешь в этой ситуации – вернешься в постель.

- А ты с ним в сговоре, - обижено протянула герцогиня, позволяя себя увести.

Что-то подсказывало Бену, что день будет длинным.

Неудача в квартире Кристиана была неприятной, но ожидаемой. Нехотя, я признавал, что МакИвер прав, и подставить меня более удачная идея, чем лезть к нему, а потому поиски у меня дома принесут гораздо больше пользы.

Тем лучше то, что там были Карен и Марсела.

Телефонный звонок потревожил меня, когда я уже отправил Кристиана к Эми и собирался встретиться с Дэном, обещавшим свести меня с парой нужных людей.

- Алло.

- Aluminium. Сейчас, - раздалось из трубки.

Этот голос не предвещал ничего хорошего. Особенно с учетом исхода нашей прошлой встречи.

- С чего ты взяла, что я приду, Рейнхард?

- С чего ты решил, что я горю желанием тебя увидеть? – в тон мне поинтересовалась девушка, прежде чем оборвать звонок.

- Мелоди!

Я выругался сквозь зубы, понимая, что визита в паб не избежать. Она была не из тех, кто стал бы искать встречи со мной без веского повода.

Возможно, она хотела узнать состояние Эми. Возможно, знала что-то стоящее. Возможно, дело было в Кристиане. А возможно, она в очередной раз хотела посмеяться надо мной.

Стоило выяснить хотя бы это.

Несмотря на время, у ПиДжея было немноголюдно. За своим постоянным столиком устроились Мэри и Дэн, о чем-то яростно споря. Поодаль от них занимали места другие гости, слишком увлеченные своими проблемами, чтобы обращать внимание на шумную парочку. Из-за барной стойки мне приветливо махнул Джейк. Решив, что Мелоди вполне может подождать несколько минут, я подошел к бармену.

- Сегодня тихо, да?

- К лучшему, - ответил Джейк. – Питер не в духе.

- Что-то произошло?

- Пока нет, но уверен, что скоро произойдет, - Джейк протер стойку и посмотрел на меня. - Выпьешь?

- Не сегодня, - отказал я. – Еще есть дела.

- Кстати об этом, - голос бармена чуть изменился, выдавая эмоции с потрохами. – Как герцогиня?

- Отходит от случившегося, - размыто ответил я. – Дома, под надежным присмотром.

- Порывалась бегать по городу с тобой и искать злодеев? – Джейк усмехнулся. – В ее духе.

Он замолчал и очень выразительно посмотрел мне за спину. Я обернулся.

- Олридж, - хмурый ПиДжей скрестил руки на груди. Я ощутил волну недовольства, и оставалось лишь надеяться, что это не из-за меня.

- Если ты думаешь, что я отвлекаю Джейка, то могу заверить, что он не работал и до моего прихода.

В плечо прилетел тычок от возмущенного бармена.

- Поднимись в мой кабинет, - не меняя тона сказал хозяин паба.

- Что-то случилось?

- С тобой хотят поговорить.

Кажется, причины плохого настроения Питера стали проясняться, и мне честно было стыдно за то, что в этом есть и моя вина. В конце концов, у меня есть совесть.

Кивнув, я отправился наверх, на ходу перестраивая зрение. Мир наполнился цветами других людей. Чужие эмоции вихрем вклинились в мой мозг. Стараясь скорее отгородиться от них, я поспешил скрыться в кабинете, чтобы сосредоточиться на одном человеке.

Сырая охра заполняла все помещение. Я дал себе секунду, чтобы привыкнуть к цвету и прошел ближе.

- Ты тратишь мое время, Олридж.

Она восседала за столом, прямо в кресле Питера, повернувшись ко мне спиной. Я чувствовал ее раздражение, смешанное с беспокойством.

- ПиДжей будет недоволен, - заметил я.

- Он уже недоволен, и сильнее не разозлится, - парировала Рейнхард. – Так что оставь свои замечания при себе.

- Было бы неплохо видеть твои глаза, а не затылок, Мелоди, - я оставался на своем месте, не торопясь подходить ближе. – Или боишься испепелить меня взглядом?

Я почти угадал. Когда она повернулась в мою сторону, ее взгляд прожигал меня насквозь. Раздражение сменилось гневом.

- Объяснишь, что случилось, или продолжишь пялиться в воздух?

В который раз я убеждался в том, что внешность обманчива. В этой миловидной блондинке хватило бы гонора на десятерых. И наглости тоже.

- Эми отравили. Все, что знаю.

- Врешь.

- С чего бы, - я медленно сделал шаг. – Поверь, если бы я знал, что произошло и кто в этом виноват, последнее, что я делал бы – болтал здесь с тобой.

- Но ты же что-то делал весь день?

- Да, - было интересно кое-что проверить, и я не стал отказывать себе в таком удовольствии. – Обыскивал квартиру твоего бывшего.

Она забыла, что не может скрыть от меня свои эмоции и постаралась удержать невозмутимое лицо, но предательски дрогнувшая верхняя губа выдала ее с потрохами. Даже у непробиваемой Мелоди нашлось слабое место по имени Кристиан.

- Безуспешно, полагаю? – она предпочла не отвлекаться от темы.

- Более чем уверен, что ему сейчас повезет больше.

- Я бы тоже выбрала тебя. Предсказуемо, - блондинка снова крутанулась в кресле и облокотилась на стол. – Но глупо.

- Хотя бы в этом наши мысли совпадают, - решив не маячить посреди кабинета, я сел в свое любимое кресло и откинулся на спинку. Постарался расслабиться. – Это все, ради чего ты хотела встретиться?

- Хотела предупредить.

- О чем?

- О ком, - поправила Рейнхард. – О Кристиане. Не слишком доверяй ему.

- Личные счеты? – полюбопытствовал я.

- Ты ничего не знаешь о нас, Олридж, - прошипела блондинка. – И не думай, что узнаешь. Но могу сказать тебе одно – Кристиан продаст тебя и сам не поймет, что сделал.

- Значит, личное.

- Ты меня слушаешь, Кристоф? – Мелоди вспылила. – Или мне проще было выговориться стене?

- Хочу понять, чего ты добиваешься, - честно ответил я. – Ты появилась после того, как Эми отравили, а теперь пытаешься убедить меня в том, что мне не стоит полагаться на единственного человека, который пытается мне помочь. Странно, не находишь?

- Думай, что хочешь, Олридж. Но потом не говори, что тебя не предупреждали.

- Приму к сведению. И кому же Кит меня продаст?

Удивление перекрыло все остальные эмоции Мелоди, но ответить мне она не успела. Телефонный звонок безжалостно вклинился в наш разговор. Рейнхард перевела на меня взгляд и теперь смотрела в упор.

- Алло.

- Мелоди? Привет. Я ничему не помешала?

Я узнал голос Эми.

- Нет, - расслаблено произнесла блондинка. – У меня утро.

- Где ты сейчас? – поинтересовалась леди Иствуд.

Ее голос был усталым и, казалось, что она вот-вот готова заплакать. Впрочем, я мог ошибаться.

- В Сиднее, - не моргнув глазом, соврала Мелоди. – Предложили хороший контракт. Слышала о том, что случилось с тобой. Мне очень жаль, Эми.

- Я в порядке, - в голосе Амелии проскользнула сталь, и я невольно улыбнулся.

Леди не потеряла духа, несмотря ни на что.

- Есть подозреваемые?

- Есть, - Эми фыркнула. – Кристоф и Кит.

- Готова поверить в Олриджа, но при чем здесь МакИвер?

Я закатил глаза. Мелоди никогда не упустит шанс показать свое отношение ко мне.

- Не знаю. Крис пытается что-то раскопать, но я не могу дозвониться.

Мелодии пробуравила меня взглядом, но смолчала. Я предпочел сохранить невозмутимость, хотя изнутри меня сжигало чувство стыда. Телефон умер почти сразу после звонка Рейнхард, и я так и не нашел возможности зарядить его или позвонить домой.

- Уверена, что он, как обычно, очень занят, - снисходительно сказала блондинка. – Почему ты одна?

- Кит запер меня! – возмутилась телефонная трубка. – Заявил, что я слишком слабая и он не собирается ловить меня каждый раз, когда я буду падать. Придурок.

- Я по голосу слышу, что тебе нужно отдохнуть, Эми, - тон Мелоди на этот раз оказался необычайно мягким. – Послушайся их. Сегодня. Наберись сил.

- А завтра устроить грандиозный скандал, если хоть кто-нибудь посмеет меня опекать, - закончила герцогиня. – Особенно МакИверу.

- Я уже слышу, как тебе становится лучше, - блондинка засмеялась. – Извини, что не могу приехать.

- Ничего, - отозвалась Эми. – Я… мне просто нужно было с кем-то поговорить прямо сейчас, пока я одна.

- Рада, что помогла.

- Передать что-нибудь Киту? – поинтересовалась леди Иствуд.

- Только то, что он может катиться на все четыре стороны, - злость Мелоди ударилась в меня. - Вместе со своим папашей.

- Передам, что ты соскучилась, - Амелия засмеялась. – Я могу позвонить тебе еще как-нибудь?

- В любое время, когда захочешь, - ответила Рейнхард. – Ты же знаешь.

- Спасибо.

Видимо, Эми положила трубку первой, потому что Мелоди сразу же отложила телефон на стол и в очередной раз прожгла меня взглядом.

- Лгунья.

- Идиот, - не осталась она в долгу.

- Ты не ответила мне, - напомнил я. – Кому меня продаст твой возлюбленный Кристиан?

- Ордену, разумеется, - невозмутимо ответила блондинка. – И Дэвиду в первую очередь.

- Ордену? – переспросил я, не слишком понимая, о чем она говорит.

- О, - ее эмоции сменились с раздражения на удивление. – Она не рассказала тебе?

- О чем?

- Наша принцесса до сих пор не показала тебе свое королевство, - продолжала насмехаться Мелоди. – И не собиралась, судя по всему.

Дразнить друг друга было нашей игрой, которая со временем обретала все новые грани. Она не собиралась прощать мне насмешки над ее любовью к Кристиану. Я поддался на провокацию и начал выходить из себя.

- Мелоди… - я услышал свой голос словно со стороны и успел удивиться тому, насколько он низкий.

- Не смей меня запугивать, Кристоф. Не в этот раз.

Она вскочила с кресла и подошла ко мне вплотную, словно стремясь что-то доказать мне.

- Я чувствую твой страх. И вижу.

- Чертов синестет! – выдохнула она, пытаясь замахнуться, но я перехватил ее руку.

- Не стоит.

- Считаешь себя лучше меня? – зло прошипела блондинка. – О, нет, Олридж, я знаю тебя. Знаю твое настоящее лицо. Знаю, кто ты и что сделал. Не только со мной.

- Я ничего тебе не сделал, - спокойно проговорил я.

- Уверен? – она вывернула свою руку, перехватила мою и притянула к своему виску. Под пальцами ощущался глубокий шрам. – Напомнить тебе, откуда это?

- Зачем ты искала встречи, если боишься меня? – устало спросил я. – Хотела доказать что-то мне? Или себе? Разочарую: ты провалилась в обоих случаях. Твой страх меня душит. А теперь, если не возражаешь, я займусь делами. Хочу, все же, выяснить, кто пытался убить Эми.

- И что ты сделаешь с ним? – с вызовом спросила Мелоди.

- Солью Робертсону, разумеется, - я поднялся со своего места, вынуждая ее отстраниться. – Ему решать, что делать.

- Тебе повезло, что она настолько ослепла от любви к тебе, что не замечает, насколько ты ужасен.

- Ты могла бы сказать ей, - пожав плечами, предложил я. – Давно могла.

- Это разобьет ей сердце, - ответила Мелоди. – Я не причиню ей такой боли. А теперь проваливай и найди того, кто пытался убить ее. И не сдерживайся.

Хмыкнув, я кивнул ей.

- В следующий раз занимай кресло, рядом с которым стоишь.

- Почему?

- Оно мое, - пояснил я, улыбнувшись.

Рейнхард усмехнулась, оценив совет.

Я оставил ее, не став дожидаться ответа. Стоило вернуться к делам и поговорить с Дэном. Но сперва – позвонить Эми.

- Скучаешь?

Кристиан стоял в дверях, чуть виновато улыбаясь. Увидев его, Эми попыталась нахмуриться, но не смогла подавить улыбку.

- Поганец.

- Я, может, и не твой Кристоф, но прекрасно знаю, что ты не злишься на меня, - он подошел к ней и сел рядом. – Не обижайся. Но тебе лучше отдохнуть сейчас.

- Тебя подговорил Олридж, - проворчала Амелия. – Всех вас.

- Я заботился о тебе, когда Олриджа еще не было на горизонте. Не сваливай на него то, в чем он не виноват.

- Нашли что-нибудь? – поинтересовалась Эми.

- Пока все чисто. Мы с Миком проверяем кабинет, Марсела и Карен разбирают кухню. Бен в основном ужасается.

- Кухня – его королевство, - девушка улыбнулась. – А Крис еще неделю будет ныть про то, что ничего не может найти в своем кабинете.

- А потом все перевернет полиция, и он будет ныть еще месяц? – предположил МакИвер, за что получил от Эми толчок в плечо. – Эй!

- Только мне можно.

- Что?

- Издеваться над ним, - пояснила Амелия. – Тебе – нет.

- Ладно, - Кристиан засмеялся. – Не буду трогать твоего Кристофа. Пока что.

Он обнял ее, надеясь окончательно отогнать все обиды, которые вполне могли у нее накопиться. Эми закрыла глаза и тяжело выдохнула.

- Шут был здесь.

МакИвер напрягся всем телом. По спине пробежал холодок.

- Когда?

- Сегодня днем, - ответила герцогиня. – Незадолго до того, как ты приехал.

- Что он хотел от тебя?

- Посмотреть, видимо, - Амелия пожала плечами. – Разозлить.

- И получилось? – осторожно спросил Кристиан.

- Он сказал мне, что я не должна тебе доверять. Что мой отец погиб из-за того, что доверился твоей семье, - она вопросительно посмотрела на своего лучшего друга. – Что я должна думать, Кит?

Вздохнув, МакИвер встал со своего места. Сделал несколько шагов к выходу, а затем развернулся к Эми и опустился на одно колено, склонив голову в поклоне.

- Моя госпожа, - произнес он. – Леди Иствуд. Как ваш вассал, я клянусь в верности вам и вашему роду до своего последнего вдоха. Я умру за вас, если потребуется и если вы прикажете.

- Кит, - окликнула Эми.

- Если вы сомневаетесь во мне, - продолжил он, - можете повелеть мне уйти сейчас же.

- Виконт Эбриахан, - снова позвала герцогиня. – Ты единственный человек в Ордене, кому я могу доверять больше, чем самой себе. А теперь встань и перестань разыгрывать драму.

Эми ненавидела его способность улыбаться одним взглядом, но он, словно издеваясь, делал это постоянно. Поднявшись, он взглянул на нее с высоты своего немаленького роста, а потом снова присел рядом.

- В Ордене, - хмыкнул он. – Я даже не рыцарь.

- Дэвид не посвятил тебя? – изумилась Эми. – Почему ты не сказал?

- А смысл? Не хочу сваливать на тебя это.

- Он должен был сделать тебя рыцарем! – продолжила герцогиня. – Ты – МакИвер! И ты – Марс!

- Не то чтобы это было аргументом для моего отца, - Кристиан посмотрел в сторону. – Я не заслужил рыцарство. В его глазах.

- Неправда, - прошептала Амелия. – Ты заслуживаешь быть рыцарем больше, чем кто-либо из этого сброда идиотов.

- Ты должна быть Змеем. Не Дэвид, - виконт сжал кулаки. – Но он будет делать все, чтобы не дать тебе занять свое место.

Эми удивленно вскинула брови и уставилась на своего друга.

- Пай-мальчик Кристиан заимел собственное мнение?

- О, молчи, Лиса! – МакИвер засмеялся и завалил ее на кровать, чтобы крепко обнять. – Я давно заимел собственное мнение, к твоему сведению.

- Да? – фыркнула герцогиня. – Кстати, Мелоди передавала тебе привет.

- Послала меня к черту, да? – догадался Кристиан.

- Что произошло?

- Нет.

Виконт встал, отошел от нее. Не повернулся в ее сторону.

- Что не так? – растеряно спросила Амелия. – Кит?

- Мы не будем говорить об этом, Эми.

- Почему? – не успокаивалась герцогиня. – И почему ты не сказал мне, что все опять плохо? Я думала, что достаточно извинилась перед тобой, чтобы ты мог мне доверять.

- Эми, - МакИвер вернулся к ней и крепко обнял. – Ты здесь вообще не причем. Я не хотел вываливать это на тебя, только и всего.

- Прости меня, - Амелия прижалась к своему другу. – После всего, что я тебе тогда наговорила, после всего этого дерьма, ты все еще здесь и поддерживаешь меня.

- Я вообще считал, что эти два года ты обижалась на меня, но пусть будет так, - Кристиан коснулся губами ее лба. – Тебе не за что извиняться, сестренка.

- Кроме того, что довела тебя своими выходками настолько, что ты засунул меня в реабилитацию.

- Ты нуждалась в этом, - непреклонно заявил виконт, как и много раз до этого.

- Это сейчас я знаю, что ты был прав, - герцогиня хлюпнула носом, и он провел ладонью по ее волосам. – Тогда-то я считала, что ты предал меня и решил избавиться.

- У тебя просто был такой период, - со смешком ответил Кристиан. – Между Олриджем и Олриджем.

Несмотря на то, что Эми все еще была слабой после отравления, удар под ребра оказался ощутимым и болезненным. Впрочем, МакИверу не составило труда обездвижить свою подругу медвежьими объятиями без права выбраться из них.

- Доволен? – с напускной обидой поинтересовалась Амелия.

- Все у тебя будет хорошо, сестренка, - прошептал Кристиан. – Обещаю тебе.

Закрыв глаза, Эми выдохнула и позволила себе расслабиться, наверно, впервые за этот день.

Она дома. Рядом с людьми, которые не дадут ее в обиду. И самым верным другом, что бы Шут ни говорил.

- Докажи этим индюкам, что они ошибаются на твой счет.

- Малышка Эми хочет устроить переворот? – усмехнулся виконт.

- Смену власти, - важно поправила леди Иствуд.

- А что на это скажет твой детектив?

- Скажет, что у бунтов всегда был красный цвет, - воинственно заявила она. – К тому же он француз наполовину. Ему ли быть против маленькой революции?

- Француз, - скривившись, произнес Кристиан. – Какие у него еще недостатки?

- Еще он на четверть англичанин, по отцу, - серьезно ответила Эми. – И я почти уверена, что среди его предков есть ирландцы.

- У вас абсолютно дурной вкус, миледи, - менторским тоном произнес МакИвер. – Неужели так сложно было найти юношу с достоинствами, а не этого французского англичанина?

- Эй! У него куча достоинств! – возмутилась герцогиня.

- Например?

- Он обаятельный, красивый, умный, необычный и… - она осеклась на середине фразы и нахмурилась. – На что ты пялишься?

- Нет-нет, продолжай, - отозвался Кристиан. – Просто любуюсь.

- Чем?

- Этим прекрасным вдохновлено-влюбленным взглядом. Он очень много говорит о тебе и ваших отношениях.

- У нас не отношения! – поспешно воскликнула Амелия.

- Мне-то не ври. Я знаю тебя всю твою жизнь, Эми, - виконт очаровательно улыбнулся, прекрасно понимая, что вздорная герцогиня ничего ему не сделает за то, что он указывает на очевидные вещи. – И прекрати страдать ерундой. И только потом поучай меня!

- Спелись за моей спиной, да?

- Чтобы я спелся с англичанином? – искренне оскорбился МакИвер. – Да еще и французом? Какого же ты невысокого обо мне мнения!

- Как он тебе? – уже серьезно поинтересовалась Амелия, с опаской глядя в глаза своего лучшего друга.

- Понравился бы больше, если бы иногда пояснял свои слова и поступки, - ответил Кристиан. – И что за странный бзик на цвета?

- Он синестет.

- И ты становишься такой же из-за общения с ним, - обиделся МакИвер. Герцогиня рассмеялась.

- У него сложное восприятие мира, - пояснила она. – Ты должен был о таком слышать. Особенность его мозга, из-за которой он видит людей в разных оттенках спектра. Прибавь к этому эмпатию, и получится, что твои эмоции выражаются цветом индиго, а мои – оттенками красного.

- Не боишься?

- Кристофа? – удивилась Эми. – С чего?

- Это наследственное, не так ли? – уточнил виконт.

- Ты все же не зря просиживал штаны в Бостоне, - усмехнулась герцогиня. – Да. Наследственное. Крис говорил, что это от отца.

- И ваши дети тоже будут жить с этим.

- Или нет, - отозвалась Амелия. – Я готова к такому, Кит. И Крис готов.

- Если так, я спокоен за вас, - Кристиан улыбнулся. – Но разберись, пожалуйста, со своими не-отношениями. А то это выглядит слишком похоже на влюбленную по уши девочку.

Уклониться от оплеухи не получилось. Герцогиня терпеть не могла наставления. Особенно если они касались ее поведения в отношении Кристофа.

- Мистер МакИвер.

Мик неслышно появился в дверях, чуть смущенно посмотрел на Амелию и заинтересовано – на Кристиана.

- Майкл?

- Кабинет чист. И гостиная тоже, - отчитался младший Олридж. - Что бы Крис ни предположил, в этот раз он ошибся.

Эми отметила, что в тоне Мика проскользнуло некоторое удовлетворение. Несмотря на то, что их с Кристофом отношения были почти идеальными, Майкл Тимоти Олридж никогда не упускал шанса поддеть старшего брата. Даже если того не было в поле зрения.

- Что-нибудь еще осталось? – со слабой надеждой поинтересовался виконт.

- Шкаф в кабинете, - ответил Мик. – Но ключ только у Криса. Вряд ли кто-нибудь мог туда влезть.

Герцогиня фыркнула и закатила глаза.

- Кто угодно мог. Крис тот еще раздолбай, и мог бросить ключи где угодно в комнате. Например, во втором ящике стола сверху, - два внимательных взгляда было направлено на нее. – Что? В первую очередь, это моя квартира.

- Я проверю, - вызвался Кристиан. – Майкл, можно попросить тебя присмотреть за леди Иствуд?

- Не думаю, что она нуждается в моем присмотре, - хмыкнул младший Олридж.

- Нуждаюсь! – заявила Амелия. – Сейчас особенно остро я нуждаюсь в чьем-нибудь присмотре.

Засмеявшись, Кристиан поцеловал ее в щеку и покинул комнату, оставив их с Миком наедине. Подросток, впрочем, не спешил подходить к леди, оставаясь у двери.

- Кристоф безответственный идиот.

- Скажи мне то, чего я о нем не знаю, - Эми засмеялась. – Иди ко мне. Я хочу тискать своего младшего братика, а не любоваться им издалека.

- Я младший брат Кристофа, а не твой.

- Мик!

- Что? – вызывающе откликнулся подросток.

- Иди. Ко мне, - выдерживая паузы, потребовала герцогиня. – И перестань спорить.

Закатив глаза, парень подчинился просьбе избалованной леди. И тут же снова оказался в ее объятиях.

- Задушишь, - предупредил он.

- Я соскучилась, колючка, - обижено заявила Эми. – И не сделала тебе ничего такого, за что заслужила бы такое отношение.

- Ты слишком много обо мне знаешь, леди Иствуд. – Мик усмехнулся и обнял ее в ответ. – И однажды проболтаешься. Не хочу, чтобы ты узнала обо мне еще больше.

- О Боги, Майкл Тимоти Олридж! – воскликнула Амелия. – Хорошего же ты обо мне мнения!

- Не возмущайся, - попросил полуоглушенный подросток – Лучше покажи кольцо.

- Какое кольцо?!

Майкл Тимоти Олридж осознал, что сболтнул лишнего.

- Разве я сказал «кольцо»? – притворно возмутился он. – Тебе стоит почистить уши.

- Мик! – герцогиня, разумеется, с ходу раскусила его вялую ложь. – Что он задумал?

Понимая, что от ответа не отвертеться, подросток вздохнул и чуть отодвинулся от Амелии.

- Крис убьет меня, если узнает, что я проболтался.

- Я не скажу ему, - заверила Эми. – Что бы ты про меня ни думал, я умею хранить чужие тайны.

- Он собирался сделать предложение, - выпалил Мик. – На приеме. Видимо, не успел.

Амелия судорожно вдохнула, уставилась куда-то в стену за спиной подростка.

- Что мне делать, - прошептала она.

- Не понял?

- Мик! – она схватила его за руку и посмотрела в глаза. – Мне согласиться?

- Ты у меня спрашиваешь? – удивился младший Олридж.

- Он твой брат!

- Он твой парень, - парировал Мик. – И не надо говорить, что у вас не отношения.

- Мик!

Подросток вздохнул, внезапно осознавая, что герцогиня действительно ждет его совета. Как бы смешно это ни звучало.

- Он любит тебя, - подумав, ответил Майкл. – Действительно любит. И готов жениться, раз таскает кольцо уже полгода.

- Идиот.

- Согласен, у него масса недостатков, - Мик кивнул. – Но он добрый и заботливый.

- И сбежал, - напомнила Эми.

- И с логикой у него проблемы, - снова согласился подросток. – Но вы ж стоите друг друга. Разве нет? И ты хочешь от него ребенка.

Герцогиня закрыла лицо ладонями, словно пытаясь спрятаться от самой себя. Она знала решение, где-то глубоко в душе, на подкорке мозга, но боялась озвучить. Ей требовалось, чтобы кто-нибудь другой сказал ей, как поступить. Желательно, чтобы потом можно было говорить, что она сделала наоборот.

- Он же не сделал предложение, так? – собравшись, проговорила она.

- Тебе лучше знать, - пожал плечами Мик.

- Когда сделает, тогда я и приму решение, - заявила Амелия. – А пока даже думать не хочу об этом.

Разумеется, весь ее вид кричал об обратном.

- Эми, - Кристиан вклинился в ее раздумья. – Может, я смотрю где-то не там, но ключа нигде нет.

- Вы изведете меня, - театрально возмутилась герцогиня. – Мне же нужно лежать и не волноваться. Так сказал мой врач.

- От которого ты сбежала, - напомнил Мик, за что почти получил подзатыльник.

- Я герцогиня, в конце концов, - продолжала капризничать леди Иствуд. – Моя мать была русской принцессой. С чего я должна вместе с вами делать грязную работу?

- Мне позвать Марселу? – предложил МакИвер.

- Если ты надеялся меня напугать, у тебя получилось, - Амелия обижено надула губки и, преувеличенно опираясь на руку младшего Олриджа, побрела в кабинет.

Впрочем, оказавшись там, Эми как-то сразу растеряла всю свою болезненность и весьма уверенно направилась прямиком к столу. Просунула ладонь в ящик и с надменным видом вытащила на всеобщее обозрение небольшой ключ. Тяжело вздохнула и театрально закатила глаза.

- Его там не было! – возмутился Кристиан. – Я все обыскал.

- И, как обычно, смотрел не туда, - фыркнула Амелия, кинув виконту свою находку. – Проверяй.

Кивнув ей, МакИвер открыл последнее место, в котором могло бы быть что-нибудь, подтверждающее их с Крисом теорию.

- Это точно шкаф Кристофа? – удивленно поинтересовался виконт, заглянув внутрь.

- Что-то не так? – усевшись на столешницу, герцогиня с интересом наблюдала за своим другом. Рядом с ней устроился Мик.

- Здесь слишком много порядка, чтобы это принадлежало твоему детективу, - пояснил Кристиан.

В его спину прилетела скомканная бумажка.

- Я предупреждала тебя.

Не отреагировав, МакИвер вытащил из шкафа объемную папку и открыл ее. Выражение его лица изменилось.

- Полагаю, этого я не должен был увидеть.

- Что там? – Эми нетерпеливо вскочила со своего места и заглянула другу через плечо. – О. Ты вышел довольно мило.

Герцогиня вытащила из папки лист бумаги, рассматривая набросок синим карандашом: лицо Кристиана несколько раз с разными эмоциями и быстрая зарисовка фигуры в полный рост.

- Лучше тебе было оставить его на месте, - пробормотал лорд Эбриахан, стремительно краснея.

И было от чего – вряд ли кто-нибудь когда-нибудь должен был увидеть портреты Амелии. особенно те, где из одежды на леди Иствуд был только воздух.

- Считаешь, стоит спрятать это до прихода полиции? – Амелия выхватила у него папку. – О, этого он мне не показывал.

- Считаю, что Крис сам решит, стоит это показывать или нет, - ответил МакИвер. – Давай сложим все так, как было.

- Все равно поймет, что мы там копались, - Мик решился подать голос. – Как и всегда.

- Придется взять это на себя, - вздохнула Эми. – Не думаю, что Крис сильно разозлится из-за того, что я смотрела на свои портреты.

Кристиан устало потер переносицу, понимая, что их с детективом версии стремительно идут ко дну.

- Посмотришь, что там у миссис Олридж и Карен? – попросил он, посмотрев на свою подругу.

- О да, - Амелия засмеялась. – С удовольствием. Когда я еще увижу Бена, который ходит по струнке?

Она вышла из кабинета, всем своим видом демонстрируя желание поиздеваться над несчастным военным. Маленькая месть за то, что он весь день говорил ей правду, которой она не желала слышать.

Шумно выдохнув, Кристиан собрался отправиться за ней, понимая, что в кабинете ловить нечего, но ненавязчивым покашливанием его внимание привлек Мик.

- Не хотел, чтобы мама и Эми видели, - проговорил он, показывая небольшую ампулу в своей ладони. – Началась бы паника. Я их знаю.

- Где? – поинтересовался виконт, удивленно глядя на парнишку.

- Под шкафом, - ответил младший Олридж. – Даже обидно как-то.

- Обидно? – не понял МакИвер.

- Я думал, будет более оригинальное место, - пояснил Мик. – Так что я, можно сказать, немного разочарован их неоригинальностью.

- Спрячь ее и никому не говори о том, что нашел, - попросил Кристиан. – Даже Крису. Когда выйдешь из дома, вышвырни в реку. Если это то, о чем я думаю, таскать с собой ампулу опасно. Да, лучше избавиться.

Подросток кивнул.

За зверью кабинета послышался шум: Марсела, удовлетворенная тем, что старшему сыну ничего не угрожает, собиралась домой. Вместе с ней пыталась сбежать и Карен, не ожидавшая, что так надолго задержится с герцогиней. Сама герцогиня, впрочем, всячески препятствовала ее уходу.

- Кажется, там нужна помощь, - заметил Мик.

- Да, - МакИвер усмехнулся. – Пожалуй, я спасу их от Эми и подвезу домой. Тебя захватить?

- Нет, - младший Олридж отрицательно тряхнул головой. – Я останусь. Мне нужно застать Криса врасплох, чтобы он не отвертелся от своих обещаний.

- Хорошо, - Кристиан протянул ему ладонь. – Тогда до завтра, Майкл Олридж. Было приятно с тобой познакомиться.

- Взаимно, лорд Эбриахан, - подросток пожал ему руку.

- Кристиан, - поправил виконт. – Не заставляй меня чувствовать себя старше Эми в три раза.

- Договорились.

Улыбнувшись, МакИвер вышел из кабинета. Ситуация в гостиной требовала его срочного присутствия.

Первые полчаса после того, как все разошлись, Эми честно старалась держать себя в руках и делала вид, что все в порядке. Но потом Бен, вовремя заметивший ее глаза, увел ее в комнату.

Мик слышал крики. Слышал громкие рыдания. Слышал, как что-то с громким стуком падает на пол или бьется о стену. Слышал спокойный голос Бена, призывающий не громить все вокруг.

Он решился войти только когда все стихло.

Герцогиня казалась слишком хрупкой и маленькой рядом с Беном. Он обнимал ее, ласково гладя по голове, окончательно успокаивая. Заметив Мика, Бен чуть кивнул, давая понять, что самое страшное уже позади и можно не бояться еще одного взрыва эмоций герцогини.

- Где Крис? – пробормотала Амелия. – Когда он вернется?

- Если не побоишься остаться только с Миком, я разыщу его, - предложил Бен. – И притащу к тебе за шкирку.

Эми закивала, отпуская его. Устоять на ногах оказалось слишком сложной задачей, и она села на кровать, согнувшись так, что почти касалась лбом коленей.

- Все уже в порядке, правда, - проговорила она. – Мик присмотрит за мной. А ты разыщи Криса, потому что я… я волнуюсь за него.

Бен отвел младшего Олриджа чуть в сторону.

- Я дал ей успокоительное, - предупредил он. – Скоро она заснет, так что можешь не переживать – тебе она погром не устроит.

- Надеюсь, - нервно отозвался подросток.

- Просто поболтай с ней немного. А я разыщу твоего брата-идиота, чтобы он сам разбирался с тем, что случилось.

Мик кивнул, и Бен, ободряюще хлопнув его по плечу, ушел, оставив подростка с разбитой и беспомощной герцогиней.

Она заснула почти сразу после ухода Бена. Мик ненадолго отлучился, чтобы принести еще одно одеяло, а когда вернулся, Эми уже спала, обхватив колени руками. Подросток укрыл ее и оставил в комнате, вернувшись в кабинет. Ему хотелось проверить записи брата, в которых он надеялся найти хоть какие-нибудь упоминания о секте.

Увлеченный этим занятием, он не сразу услышал телефонный звонок.

- Алло?

- Эми рядом? – взволнованно поинтересовался Бен.

- Нет. В спальне, и до утра я ее вряд ли разбужу, - ответил младший Олридж, прокручиваясь в кресле. – Что-то случилось?

- Брат твой нашелся, - голос Бена стал раздраженным. – В больнице.

- Что с ним? – Мик вскочил.

- Избили. Вроде бы ничего серьезного. Все, что знаю.

- Мне приехать? – предложил подросток.

- Нет. Останься с Эми. Кто-то должен будет сказать ей утром, где искать ее идиота, - Бен цокнул и, как показалось Мику, затянулся сигаретой. – Все, ложись спать. Я останусь в больнице и позвоню, если что.

- Хорошо.

Положив телефон на стол, Майкл тяжело вздохнул и снова сел, откинувшись в кресле. Ситуация со старшим братом начинала его нервировать.

Мы используем cookies, чтобы вам было проще и удобнее пользоваться нашим сервисом. Узнать больше.